Comment le Covid-19 peut-il affecter le cerveau humain ?

Les troubles cognitifs causés par le covid-19 sévère sont comparables au déclin qui se produit entre 50 et 70 ans, selon une étude récente de l’Université de Cambridge et de l’Imperial College de Londres.

Les chercheurs ont déclaré que la dégénérescence équivalait à perdre 10 points de QI. Les résultats, publiés plus tôt ce mois-ci, étaient les derniers d’une série d’études suggérant que Covid-19 a un impact sur le cerveau.

L’impact durable de Covid-19 sur les millions de personnes qui l’ont contracté est toujours en cours d’évaluation plus de deux ans après le début de la pandémie, avec peu de zones d’incertitude aussi urgentes et troublantes que les effets potentiellement durables sur le cerveau.

Les scientifiques examinent les mécanismes précis qui causent les effets neurologiques et si les symptômes se révéleront temporaires ou si des charges de santé plus lourdes pourraient encore être à l’avenir.

Quelles sont les découvertes les plus surprenantes sur l’impact du Covid-19 sur le cerveau ?

Au milieu d’un nombre croissant de preuves anecdotiques, Alzheimer’s Disease International, une fédération d’associations de démence, a suggéré en septembre que l’effet dégénératif du coronavirus pourrait alimenter la “pandémie de démence”. L’Organisation mondiale de la santé estime que le nombre de personnes atteintes de démence, actuellement d’environ 55 millions, passera à environ 80 millions d’ici 2030 à mesure que la population âgée augmentera.

Une étude menée par des chercheurs de l’Université d’Oxford publiée en mars a révélé des lésions tissulaires et un rétrécissement dans certaines parties du cerveau liées à l’odorat chez les personnes qui n’ont eu que de légers épisodes de Covid-19. Les chercheurs, qui ont analysé près de 800 scanners cérébraux de la UK Biobank, l’une des plus grandes bases de données biomédicales au monde, ont constaté une réduction de la taille du cerveau entier par rapport aux personnes non infectées et, en moyenne, un déclin cognitif supplémentaire.

Selon une étude publiée dans JAMA Neurologie le mois passé.

Schéma montrant les mécanismes de l'odeur corporelle et comment le Covid-19 pourrait les affecter comme le montrent les résultats d'études scientifiques récentes

À quel point les experts sont-ils inquiets ?

Dr S. Andrew Josephson, professeur de neurologie à l’Université de Californie, San Francisco, et rédacteur en chef de JAMA Neurologie, a déclaré que les personnes atteintes de covid, même légères, décrivaient des symptômes, tels que la fatigue mentale, qui pourraient être liés au cerveau. “Nous voyons de plus en plus d’études montrant des changements dans le cerveau qui peuvent être associés à cela”, a-t-il déclaré.

Les difficultés de mémoire, de langage et de concentration font partie d’un large éventail de symptômes qui relèvent du terme générique “long COVID”. Défini comme présentant des symptômes pendant 12 semaines ou plus après un diagnostic de COVID-19, les experts médicaux ont estimé qu’il affecte plus de 100 millions de personnes.

Mais d’autres experts suggèrent que les résultats superficiellement inquiétants ne sont peut-être pas aussi inquiétants qu’ils le semblaient au premier abord.

“La plupart des patients que nous voyons cliniquement ont . . . un trouble de la concentration et de la capacité à diriger la pensée », a déclaré Alan Carson, neuropsychiatre consultant à l’Université d’Édimbourg. “C’est très désagréable, mais ce n’est pas un état neurodégénératif permanent, c’est traitable.”

Serena Spudich, professeur de neurologie à la Yale School of Medicine, a déclaré qu’il n’était pas clair combien de changements dans le cerveau sont spécifiques à Covid, ni ce qu’ils signifient. “Les gens peuvent perdre de la matière grise et cela peut avoir peu de sens dans la vraie vie”, a-t-il déclaré.

Quelles recherches sont menées pour en savoir plus ?

La recherche sur le lien entre Covid-19 et la démence en est à ses débuts. Les scientifiques ont déclaré qu’il était théoriquement possible que la maladie puisse affecter le cerveau de la même manière que d’autres virus.

Une étude américaine de 2020 a révélé que les personnes vivant avec le VIH avaient un risque accru de 50 % de développer une démence. Si le Sars-Cov-2 a voyagé “le long des voies cérébrales de la même manière que le VIH, alors il est possible que l’infection par le covid augmente le risque de maladie d’Alzheimer”, a réfléchi Dennis Chan, qui dirige une étude sur la détérioration du développement cognitif dans le covid prolongé financée par l’Institut national britannique pour la recherche sur la santé et les soins.

D’autres scientifiques ont déclaré que la croyance que le virus pouvait se rendre dans le système nerveux central plus large via le nerf olfactif semblait désormais fausse. “Il a été incroyablement difficile d’infecter le cerveau avec un coronavirus”, a déclaré Carson.

Josephson a déclaré que les chercheurs analysaient des échantillons de liquide céphalo-rachidien de patients vivants pour “des anticorps inhabituels ou des cellules inflammatoires” qui pourraient apporter un nouvel éclairage sur le Covid prolongé.

Les précédents décourageants de l’histoire ne s’étaient pas répétés jusqu’à présent, ont suggéré des experts.

Les médecins craignaient que la pandémie ne soit “associée à une maladie de Parkinson encéphalitique qui avait été décrite après la grippe espagnole”, a déclaré Anna Cervantes-Arslanian, neurologue à la Boston University School of Medicine.

Mais une étude qu’il a dirigée a révélé que seulement 0,5% des personnes atteintes de Covid-19 sévère avaient une méningite ou une encéphalite. Environ 10% avaient une fonction ou une structure cérébrale altérée, selon une étude publiée en avril dans la revue. Analyses de soins intensifs.

De nouveaux traitements sont-ils développés ?

Les chercheurs dirigés par Chan utilisent les IRM pour comprendre les causes des effets de Covid sur la mémoire, la vitesse de pensée et la prise de décision. Il a déclaré que son équipe testerait également des techniques de réadaptation cognitive utilisées pour traiter les problèmes de mémoire après un AVC, telles que la définition de tâches pour augmenter la concentration mentale.

D’autres scientifiques étudient la possibilité de nouveaux traitements pharmaceutiques. Des études sont en cours pour examiner les changements dans les tissus et les organes qui causent ou sont causés par le Covid-19 afin de tester les traitements.

Josephson a déclaré qu’il n’était pas clair si les coups au cerveau étaient causés par un système immunitaire hyperactif ou l’inverse. Cependant, il a déclaré que si cela ne peut pas être établi rapidement, il serait peut-être préférable d’aller de l’avant avec des médicaments d’essai qui modifient le système immunitaire, soit en l’abaissant, soit en l’améliorant, pour aider ceux dont les symptômes suggèrent un déclin cognitif.

Mais démêler l’impact de Covid à partir d’autres éléments associés indirectement au virus reste un casse-tête permanent pour les chercheurs.

“Les effets de Covid sur le cerveau sont réels : certaines personnes ont des conditions définies très discrètes et d’autres ont des choses que nous ne comprenons pas si bien”, a déclaré Spudich. “Le problème est qu’il y a tellement d’autres facteurs sociaux, des pressions, des tensions liées à ces temps de pandémie qui brouillent définitivement les cartes.”

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