Quand des jets privés transportent des milliardaires vers une petite ville de l’Idaho

HAILEY, Idaho – Robert Kraft, propriétaire des Patriots de la Nouvelle-Angleterre, vole dans un Gulfstream G650. Il en va de même pour Jeff Bezos et Dan Schulman, PDG de PayPal. Les avions, dont environ 470 sont en service, coûtent environ 75 millions de dollars chacun.

La plupart du temps, ces avions sont dispersés, transportant des capitaines d’industrie vers des réunions dans le monde entier. Mais pendant une semaine en juillet, certains d’entre eux convergent sur une seule voie asphaltée de 100 pieds de large le long des collines déchiquetées de la Wood River Valley de l’Idaho.

L’occasion est la conférence annuelle de Sun Valley, une aubaine organisée par la banque d’investissement secrète Allen & Co. Connue sous le nom de “camp d’été pour milliardaires”, la conférence débute cette année mardi et attire les titans de l’industrie et leurs familles. – dont certaines sont surveillées par des nounous locales liées par des accords de confidentialité. Entre les promenades organisées et la pêche à la mouche lors des réunions précédentes, il y a eu des sessions sur la créativité, le changement climatique et la réforme de l’immigration.

Pendant des décennies, lors de ces réunions isolées, les PDG et les présidents de conseil d’administration ont conclu des accords qui ont façonné la télévision que nous regardons, les informations que nous consommons et les produits que nous achetons. C’est là que, près du 9e trou du terrain de golf, le PDG de General Electric a exprimé son intérêt à vendre NBC à Comcast. C’est là que Bezos a rencontré le propriétaire du Washington Post avant d’accepter d’acheter le journal, et où Disney a poursuivi un plan d’achat d’ABC, avec Warren Buffett au centre des discussions.

C’est aussi la plus grande semaine de l’année pour Chris Pomeroy, le directeur de l’aéroport Friedman Memorial et l’homme chargé de s’assurer que tous les magnats entrent et sortent en douceur.

Dans les mois précédant la conférence, Pomeroy se prépare à jouer à un jeu Tetris 3D à enjeux élevés sur des jets privés de plusieurs millions de dollars alors que les participants se rendent à Sun Valley, une station balnéaire ouverte toute l’année avec une population de 1 800 habitants.

Au cours d’une période de 24 heures l’année dernière, lorsque la conférence a commencé, plus de 300 vols ont transité par l’aéroport Friedman Memorial à Hailey, une petite ville près de Sun Valley, selon les données de Flightradar24, une société de données de l’industrie. Ils allaient des petits avions à hélices aux jets commerciaux à longues ailes. En comparaison, il y a deux semaines, lorsque Pomeroy m’a fait faire un bref tour de l’aéroport, seuls 44 vols y ont décollé ou atterri pendant 24 heures, selon la firme de données.

“C’est vide en ce moment”, a déclaré Pomeroy, dirigeant doucement son Ford Explorer 2014 blanc (ce qu’il appelle son “centre de commande mobile”) devant une bande d’asphalte nouvellement pavée. “Mais l’été, et pendant l’événement en particulier, il y a des avions garés partout ici.”

Comme les activités de la conférence, des éléments du voyage sont entourés de secret. De nombreux avions qui volent sont enregistrés auprès de propriétaires obscurs et de sociétés à responsabilité limitée, certains n’ayant que des clins d’œil en référence à leurs passagers. L’avion qui a transporté Kraft l’année dernière, par exemple, est enregistré sous le “Airkraft One Trust”, selon les dossiers de la Federal Aviation Administration. L’avion dans lequel Bezos a volé est immatriculé à Poplar Glen, une société de Seattle.

Les représentants de Kraft et Bezos ont refusé de commenter. Bezos ne devrait pas se produire à Sun Valley cette année, selon une liste d’invités obtenue à l’avance par le New York Times.

Pomeroy prévoit bien à l’avance de faire face au trafic aérien intense généré par la conférence, qu’il appelle vaguement “l’événement annuel du vol”. Sans une organisation adéquate, des vols de jets privés pourraient s’entasser dans l’espace aérien autour de Friedman, créant des retards et des détournements alors que les pilotes brûlent du carburant précieux.

Ce fut le cas lors de la conférence de 2016, qui a coïncidé avec la première semaine de travail de Pomeroy. Cette année-là, certains avions ont tourné ou sont restés sur la piste pendant plus d’une heure et demie, attendant que l’espace aérien et la piste se dégagent.

“J’ai vu des avions littéralement alignés pour décoller de l’extrémité nord du champ presque à l’extrémité sud du champ”, a déclaré Pomeroy, faisant référence à la piste de 7 550 pieds. “De la queue au nez, jusqu’à la voie de circulation.”

Après cet épisode, Pomeroy a recruté Greg Dyer, un ancien directeur de district de la FAA, pour aider à dégager la piste. Les deux se sont coordonnés avec un centre de la FAA à Salt Lake City pour programmer des vols, parfois à 300 à 500 milles de Sun Valley. Pour certains vols, la mise en scène commence avant le décollage des avions.

“Avant, cela ressemblait à une attaque – ce n’étaient que des avions venant de tous les points cardinaux, essayant tous d’arriver ici en même temps”, a déclaré Dyer, consultant aéroportuaire chez Jviation-Woolpert.

L’année dernière, les retards ont été maintenus à un maximum de 20 minutes et aucun voyageur commercial n’a raté les vols de correspondance en raison du trafic aérien causé par la conférence, a déclaré Pomeroy.

Lorsque les magnats sont obligés de tourner dans les airs, ils flânent souvent avec style. Il est peu probable que les acheteurs prêts à débourser des dizaines de millions pour un avion privé haut de gamme résistent à payer 650 000 $ supplémentaires pour équiper l’avion de Wi-Fi, a déclaré Lee Mindel, l’un des fondateurs de SheltonMindel, un cabinet d’architecture qui a conçu les intérieurs des jets privés Gulfstream et Bombardier. Certains propriétaires, a-t-il dit, ont opté pour des couverts personnalisés de Muriel Grateau à Paris, des tapis V’Soske ou d’autres éléments de luxe.

“Si vous devez demander combien cela coûte, vous ne pouvez vraiment pas vous permettre de le faire”, a déclaré Mindel.

Pendant la pandémie, lorsque les voyages d’affaires ont été réduits en raison de restrictions, les excursions d’entreprise ont augmenté parmi un sous-ensemble de cadres qui ne voulaient pas être retenus, a déclaré David Yermack, professeur à la Stern School of Business de l’Université de New York. Il a ajouté qu’il pourrait être moins cher à long terme de rémunérer les PDG avec des trajets en avion que de les payer en espèces.

“Je pense que c’est Napoléon qui a dit : ‘Quand j’ai réalisé que les gens donneraient leur vie pour de petits morceaux de ruban de couleur, j’ai su que je pouvais conquérir le monde'”, a déclaré Yermack.

L’excès de vols soulève certainement des préoccupations pratiques. Les résidents de Hailey, ainsi que de Ketchum et de Sun Valley à proximité, se sont plaints dans le passé du bruit créé par les avions approchant l’aéroport Friedman Memorial.

Pour répondre aux plaintes, Pomeroy et la Friedman Memorial Airport Authority ont réduit les vols entre 23 h et 7 h et limité le nombre de décollages et d’atterrissages depuis le nord, au-dessus de la petite ville de Hailey.

Avant la conférence, Pomeroy envoie une lettre aux pilotes entrants sur ce à quoi s’attendre, les avertissant de réduire le bruit au minimum.

“Alors que la grande majorité des utilisateurs lors de cet événement sont respectueux de notre programme et de notre communauté, seuls quelques opérateurs qui ignorent de manière flagrante notre programme, ou négligent de se renseigner sur notre programme, laissent une impression négative sur nous tous”, a écrit Pomeroy. an.

L’avarice d’Allen & Co. sur certains détails de la conférence s’étend à l’aéroport. Mais Pomeroy et son équipe obtiennent suffisamment d’informations pour conclure quand les magnats arriveront et sont sur le point de quitter la ville.

Lorsque la discussion se terminera la semaine prochaine, Pomeroy commencera la tâche ardue de chasser les titans de l’entreprise hors de l’Idaho. Souvent, cela signifie fermer brièvement l’aéroport aux arrivées alors qu’elles se précipitent pendant une heure.

Alors que les derniers avions se préparent à partir, a déclaré Pomeroy, lui et son équipe poussent un soupir de soulagement.

“Après cela, je suis prêt à descendre la rivière pour pêcher à la mouche pendant un jour ou deux”, a-t-il déclaré.

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