Un parasite psychotrope peut rendre les personnes infectées plus attirantes, selon une étude

Le parasite détournant le cerveau Toxoplasma gondii il semble être presque partout. On pense que l’envahisseur microscopique infecte jusqu’à 50% des personnes, et diverses études suggèrent qu’il peut modifier le comportement humain, ainsi que celui de nombreux autres animaux.

Le parasite a été lié à une grande variété de troubles neurologiques, y compris la schizophrénie et les épisodes psychotiques, et les scientifiques continuent de découvrir des effets plus mystérieux pouvant résulter d’une infection.

Dans une de ces nouvelles études, les chercheurs ont découvert que les hommes et les femmes infectés par le parasite finissaient par être considérés comme plus attirants et en meilleure santé que les personnes non infectées.

À première vue, cela peut sembler étrange et improbable. Mais hypothétiquement parlant, le phénomène pourrait avoir un sens du point de vue de la biologie évolutive, disent les scientifiques.

En haut : Images composites de 10 femmes et hommes infectés par Toxoplasma (a), à côté de 10 images composites de 10 femmes et hommes non infectés (b).

Au milieu des nombreux changements neurobiologiques T. gondii L’infection semble provoquer chez ses hôtes, les chercheurs émettent l’hypothèse que certains des effets peuvent occasionnellement profiter aux animaux infectés, ce qui pourrait également profiter au parasite, contribuant par la suite à stimuler ses propres perspectives de transmission.

« Dans une étude, toxoplasme“Les rats mâles infectés étaient perçus comme plus attirants sexuellement, et les femelles non infectées les préféraient comme partenaires sexuels”, expliquent les chercheurs dans un nouvel article dirigé par le premier auteur et biologiste Javier Borráz-León de l’Université de Turku en Finlande.

De nombreuses recherches ont été consacrées à déterminer si des effets similaires peuvent être observés dans des cas humains de T. gondii infection.

Les preuves sont loin d’être claires, mais certaines preuves suggèrent que les hommes infectés ont des niveaux de testostérone plus élevés que les hommes non infectés.

On peut soutenir que les hommes ayant des niveaux plus élevés de testostérone pourraient être plus susceptibles d’être infectés par le parasite en premier lieu, en raison de niveaux plus élevés de comportements à risque associés à l’hormone.

Un autre point de vue, cependant, est que le parasite pourrait être capable de modifier subtilement le phénotype de son hôte, en manipulant des produits chimiques dans le corps de l’animal, tels que des neurotransmetteurs et des hormones, pour ses propres fins en aval.

Ces modifications pourraient être de grande envergure, suggèrent Borráz-León et son équipe.

“Certains parasites sexuellement transmissibles, tels que T. gondiipeut produire des changements dans l’apparence et le comportement de l’hôte humain, soit en tant que sous-produit de l’infection, soit à la suite d’une manipulation du parasite pour augmenter sa propagation à de nouveaux hôtes », écrivent les chercheurs.

Pour tester cette hypothèse, les chercheurs ont comparé 35 personnes (22 hommes, 13 femmes) infectées par T. gondii contre 178 personnes (86 hommes, 92 femmes) non porteuses du parasite.

Cependant, tous les participants (y compris ceux infectés) étaient des étudiants en bonne santé, qui avaient déjà subi un test sanguin pour une autre étude portant sur T. gondii.

Après une série de tests différents impliquant les participants, y compris des enquêtes, des mesures physiques et des évaluations visuelles, les chercheurs ont découvert toxoplasme-Les sujets infectés avaient significativement moins d’asymétrie faciale fluctuante que les sujets non infectés.

L’asymétrie fluctuante est une mesure de l’écart par rapport aux caractéristiques symétriques, et des niveaux d’asymétrie plus faibles (c’est-à-dire une symétrie plus élevée) sont liés à une meilleure santé physique, à de bons gènes et à l’attractivité, entre autres.

De plus, il a été constaté que les femmes porteuses du parasite avaient une masse corporelle et un IMC inférieurs à ceux des femmes non infectées, et ont signalé à la fois une attirance auto-perçue plus élevée et un nombre plus élevé de partenaires sexuels.

Dans une expérience distincte, un groupe de 205 volontaires a évalué de manière indépendante les photographies des visages des participants, les évaluateurs ayant constaté que les participants infectés semblaient nettement plus attrayants et en meilleure santé que les participants non infectés.

Interprétant les résultats, les chercheurs disent qu’il est possible que T. gondii l’infection pourrait produire des changements dans la symétrie faciale de ses hôtes par des changements dans les variables endocrinologiques, telles que les niveaux de testostérone.

De plus, le parasite pourrait également influencer le taux métabolique des hôtes, poussant les personnes infectées d’une manière qui pourrait influencer leur perception de la santé et de l’attractivité.

Cela dit, ce ne sont que des spéculations à ce stade, et l’équipe reconnaît que d’autres interprétations sont également viables, y compris l’idée que des personnes très symétriques et attrayantes pourraient en quelque sorte mieux payer les coûts physiologiques liés au parasitisme que d’autres aspects sont considérés comme un fardeau. pour la santé.

Quant à savoir quelle interprétation est correcte, il est impossible de dire avec certitude sur la base de cette seule étude, et les chercheurs reconnaissent que la petite taille de l’échantillon de leur expérience est un facteur limitant pour leur analyse statistique.

Pour cette raison, de futures études avec un plus grand nombre de participants seront nécessaires pour confirmer ou infirmer leur hypothèse générale.

Mais peut-être, juste peut-être, disent-ils, ce parasite déroutant n’est pas nécessairement notre ennemi après tout.

“Il est possible que les interactions apparemment non pathologiques et potentiellement bénéfiques entre T. gondii et certains de ses hôtes intermédiaires, tels que les rats et les humains, sont le résultat de stratégies coévolutives qui profitent, ou du moins ne nuisent pas, à la forme physique du parasite et de l’hôte », écrivent les chercheurs.

Les découvertes sont rapportées dans PeerJ.

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